Frutta e verdura ancora distanti dalla tecnologia

Frutta e verdura ancora distanti dalla tecnologia

Qual’è il legame tra frutta e verdura e tecnologia? 
A descriverlo è l’articolo di , scritto su Politico.com, che abbiamo tradotto per voi  

Nel tentativo di convincere gli americani a mangiare più frutta e verdura, gli spinaci sono un’insolita storia di successo.

Consumiamo spinaci freschi quattro volte di più rispetto a quattro decenni fa: questa verdura, una volta derisa come “sempliciotta”, è diventato nel tempo un pilastro della cucina casalinga e dei ristoranti di lusso.

Ma il boom degli spinaci non è stato guidato dal cambiamento nei gusti o dalle esortazioni dei cartoni animati di Braccio di Ferro.
È stato guidato dalla tecnologia.

Gli spinaci, come molte altre verdure, sono schizzinose.
Se vengono confezionati negli stessi sacchetti a chiusura ermetica delle patatine fritte, le foglie iniziano ad appassire velocemente prima che si compi il tragitto da Central Valley in California a un supermercato di Chicago.

Tutto cambiò quando degli scienziati crearono uno speciale sacchetto (capace di controllare e regolare la quantità di ossigeno e anidride carbonica), così che gli spinaci già lavati e pronti per il consumo diventassero qualcosa che un qualsiasi consumatore potesse velocemente afferrare dallo scaffale frigo e poi usare direttamente in cucina o nell’insalata.

Gli spinaci e tutte le verdure a foglia in generale sono diventate così convenienti che gli americani ne mangiano sempre di più; una cosa impressionante considerando che solo un americano su 10 mangia ogni giorno le 5 porzioni di frutta e verdura raccomandate dall’OMS.

Mentre il paese cerca soluzioni per arginare l’aumento dell’obesità, c’è stato un sacco di dibattito su come convincere la gente a mangiare meglio.

Abbiamo bisogno di migliorare l’accesso a cibi sani?
E di insegnare a cucinare?
Aggiungere una tassa fiscale sulle bevande zuccherate?

Ma c’è una cosa che è spesso lasciata fuori della conversazione: la tecnologia.
Potrebbe sembrare strano pensare alle verdure come una tecnologia, ma in realtà lo sono.

La comune corsia di un supermercato rappresenta e racchiude decenni, se non secoli, di ricerca agricola e di sviluppo.

Ma negli Stati Uniti le colture delle materie prime, come il mais e la soia ma anche la carne, divorano la maggior parte degli investimenti nella ricerca agricola sia da parte del settore pubblico che privato.

Le linee guida del Dipartimento d’Agricoltura degli Stati Uniti ci dice di riempire metà del nostro piatto con frutta e verdura per mantenere una dieta sana, ma le sue priorità in fatto di ricerca sono molto diverse.

Le cosiddette “colture speciali” (termine tecnico per la categoria che comprende, in sostanza, tutta la frutta e verdura) hanno ricevuto solo il 15% del bilancio federale per la ricerca negli ultimi tre decenni.

“Per migliorare la salute del Paese, non c’è nulla di più importante che investire miliardi e miliardi nella ricerca sulla frutta e verdura per incoraggiare la gente a mangiarla”, ha detto Sam Kass, l’ex chef della Casa Bianca e guru dell’alimentazione sotto l’amministrazione Obama che ora lavora con start-up Food Tech.

La ricerca agricola è fondamentale per migliorare il modo con cui solleviamo, cresciamo, raccogliamo, elaboriamo e spediamo tutto ciò che si può mangiare.

Ci sono voluti milioni di dollari di ricerca pubblica e privata e anni di sperimentazione sulle verdure a foglia verde prima di veder comparire sulla scena pubblica il packaging traspirante per l’insalata.

I consumatori non devono più lavare la sabbia e lo sporco, né rimuovere i duri steli e le costole o tritare il cibo in porzioni corrette.
Gli stessi tipi di tecnologie che ci hanno aiutato a portare le confezioni per bambino di carote con salse, le mele a fette negli Happy Meals di McDonald e le confezioni di insalata pronti per il consumo.

I sacchetti di insalata Fresh Express aspettano i clienti in un negozio di alimentari di San Francisco.

La tecnologia che mantiene gli spinaci e la lattuga fresca nelle confezioni traspiranti si basa su una ricerca agricola del governo condotta nel 1950.

Le enormi difficoltà logistiche e tecnologiche che affrontano molti dei cibi che i nutrizionisti ci dicono di mangiare rendere la ricerca particolarmente critica.

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Il paese non dispone ancora di un sistema alimentare in grado di fornire a tutti ciò che ci è stato consigliato di mangiare.

Nel 2007, c’erano solo circa 8,5 milioni di acri di “colture speciali” rispetto a più di 300 milioni di acri di tutte le altre produzioni agricole.

“Se gli americani volessero effettivamente andare avanti e iniziassero a consumare la quantità di frutta e verdura consigliate, faremmo fatica a soddisfare tale domanda”, ha detto Sonny Ramaswamy, direttore dell’Istituto Nazionale del USDA per l’alimentazione e l’agricoltura, che coordina una gran parte del portafoglio di ricerca agricola del governo.

“C’è bisogno di una quantità incredibile di innovazione su tutta la filiera, nota anche con l’espressione letteraria “dalla fattoria alla tavola”.

Lo squilibrio non è casuale: in un certo senso è presente nella missione della USDA, che ostacola sia i produttori di ortaggi e i sostenitori di nutrizione.

Ma ci sono segnali che qualcosa sta cominciando a cambiare, anche se lentamente.

La strada dell’insalata confezionata non è solo un esempio di come la ricerca e la tecnologia sulla frutta e verdura paghi: bensì, dimostra quanto tempo e impegno tale processo richieda.

Tutto iniziò alla fine del 1920 quando un giovane laureato a Berkeley di nome Bruce Church comprò un campo di lattuga a Salinas, in California, e di come mise a punto un piano per spedire l’insalata, confezionata in ghiaccio, su rotaia attraverso gli Stati Uniti.

Secondo la tradizione locale, nella valle di Salinas, i bambini degli stati lontani come il Maine salutavano eccitati i vagoni ferroviari gridando: “Stanno arrivando gli iceberg, stanno arrivando gli iceberg!“.

E da lì quell’insalata della California prese il suo nome.

Dopo la Seconda Guerra Mondiale, una manciata di scienziati dell’USDA di stanza a Fresno, in California, dispose di approfondire meglio come gestire, stoccare e spedire la frutta e verdura.

Essi misurarono ossessivamente le temperature, la durata di conservazione, il deterioramento e la velocità con cui le diverse colture respirano, analizzando così la velocità di deperimento e marcescenza della frutta e verdura.

“Sono ancora vivo!” ha spiegato Gene Lester, leader nazionale del programma di scienza e tecnologia alimentare della divisione della Agricultural Research Service.

“Stai mangiando una foglia di lattuga o una foglia di cavolo, un fagiolino o una mela: sono ancora vivo. C’è ancora scambio di CO2 e ossigeno in quegli organismi e questo è ciò che li mantiene sani per noi. ”

Nel 1954, i ricercatori pubblicarono in un’enorme libro, noto come AH-66, tutto quello che avevano imparato.

Questo tomo è servito come base di conoscenza degli importanti progressi nel campo dell’innovazione dei prodotti per decenni a seguire.

“È’stata una specie di bibbia per noi”, ha dichiarato Jim Lugg, uno scienziato dell’agricoltura di lunga data che da molti è considerato essere il nonno della moderna tecnologia dell’insalata.

“Il problema non era legato all’aumento dei raccolti, bensì con la loro spedizione e il mantenerli freschi” spiega Lugg, ora 83enne, e ancora consulente del settore (e, per la cronaca, mangia ancora un sacco di insalata).

Nel 1963, Lugg guidò la divisione di ricerca dell’azienda Bruce Church e iniziò a collaborare con una società sussidiaria di frigoriferi della Whirlpool.
Il partenariato era basato in gran parte sulla speranza che potessero essere in grado di capire come portare la lattuga da Salinas alla costa orientale prima che si deteriorasse.

Dopo molte sperimentazione, capirono come manipolare l’atmosfera all’interno dei veicoli in cui spedivano la lattuga, fornendo il giusto equilibrio di CO2 e ossigeno nei vagoni ferroviari refrigerati e nei container: portarono la shelf-life della lattuga da tre/quattro giorni a 14, purché fosse mantenuta la catena del freddo.

“L’abbiamo messo a dormire”, ha spiegato Lugg. “Come se stesse dormendo! Non respira più al ritmo normale”.

L’azienda Bruce Church fu trasformata nella Fresh Express Company, che nel 1989 introdusse quello che si crede oggi essere il primo sacchetto d’insalata pre-lavata in un negozi di alimentari a livello nazionale.

Quel primo mix, confezionato in sacchetti traspiranti, era composta da lattuga iceberg, pezzetti di carote tagliuzzate e cavolo viola; una combinazione che consentiva ai cuochi e alle famiglie di  servire un insalata multi-ingrediente, senza tagliare un solo vegetale.

“Abbiamo visto migliorare l’esperienza del cliente nei confronti della lattuga”, ha detto Lugg.

Lugg fu chiamato al tavolo del governo per consigliare come investire nella ricerca delle colture speciali, nel 1990.

“Non credo stessero spendendo molto,” dice. (USDA non ha potuto fornire una stima.) “L’allora capo della Agricultural Research Service era molto sulla difensiva in merito a tutti i problemi che avevano sull’ottenere i soldi e su come li spendevano con colture come il mais, cotone ed etanolo.”

Avrebbe voluto far notare quanto avessero speso per tale coltivazione o quell’altra coltura, e gli sarebbe piaciuto dire ‘Beh, quanto hai speso sulla lattuga?'”

Allora perché  la nazione non spese di più o meglio sulla lattuga? La risposta sta in parte nella storia del Dipartimento Statunitense dell’Agricoltura in sé.

Da un lato, il reparto, fondata da Abraham Lincoln, è dedito alla promozione e al rafforzamento dell’agricoltura americana in quanto industria.

Ciò significa investire nelle colture delle materie prime che alimentano la stra gran parte dell’agricoltura americana, dandoci la più abbondante quantità di cibo economico nella storia del mondo.

Ma il reparto ha anche il compito di incoraggiare un’alimentazione sana (d’altronde, è l’agenzia che fornisce agli americani i consigli sulla nutrizione e sulla corretta alimentazione).

Questi due obiettivi, però, possono a volte essere direttamente in contrasto tra di loro.

I sostenitori della salute pubblica hanno, a lungo, lamentato che i consigli sulla nutrizione da parte dell’USDA non si allinea con quanto e in con che efficacia l’istituzione in realtà spende il suo denaro; spesso puntano alle sovvenzioni  delle colture come l’esempio più lampante.

Tra il 2008 e il 2012, ad esempio, la frutta e verdura e altre colture di specialità ha ottenuto poco meno della metà dell’ 1% di tutti i sussidi che sono stati dati.

L’80%, invece, di tali pagamenti è andato a sostenere la produzione di grani e altri cereali utilizzati in tutti i tipi di alimenti, nell’alimentazione per il bestiame, nella creazione di bio-carburanti per le nostre automobili e negli oli, come quello che si usa per friggere le patatine fritte.

La disparità è qualcosa che frustra la rappresentate politica Chellie Pingree, democratica del Maine, che cerca anche di essere un’agricoltrice biologica.

Quando la congressista parla ai convegni alimentari, mostra spesso un grafico che mette a confronto la guida del governo in materia di nutrizione, MyPlate, e una rappresentazione delle sovvenzioni alle colture.

“La frutta e verdura sono chiamate “colture speciali”! Non chiedetemi di spiegare il perché “, ha detto Pingree mentre ha presentato la sua grafica a TedxManhattan nel 2014.

La sala piena di foodies rimase a bocca aperta e borbottò disapprovazione.

L’idea che il cibo spazzatura è più conveniente da produrre a causa dei sussidi agricoli è così spesso ripetuto da leader del movimento del cibo come Michael Pollan che quasi tutti danno per scontato che sia vero.
Ma la realtà è più sfumata.

Frutta e verdura, in primo luogo, sono altamente deperibili, il che rende tutto più complicato e costoso: dalla coltivazione, raccolta, allo stoccaggio e alla spedizione.
Molte di queste colture richiedono un sacco di lavoro per mantenere e coltivare il raccolto.

Gli economisti hanno riscontrato che la rimozione dei sussidi agricoli avrebbe poco effetto sui prezzi dei prodotti alimentari dei consumatori, in parte perché il costo delle materie prime come il mais e la soia rappresentano solo una piccola quota del costo del cibo venduto nel negozio di alimentari.

Gli Stati Uniti ha semplicemente ottenuto molto di più, in termini economici, dalla coltivazione del mais che dalle lattughe.

Ad oggi  da un acro di terra otteniamo mais circa sei volte di più che nel 1920, anno in cui quando Bruce Church iniziò la sua produzione di lattughe.
Le produzioni di lattughe, d’altra parte, sono raddoppiate solo in questi anni. L’USDA non ha iniziato il monitoraggio di tali dati sulle verdure a foglia verde fino al 1990.

Sebbene i sussidi abbiano reso più economiche  frutta e verdura, è tutt’altro che scontato che tutti iniziassero a mangiare i broccoli.

Il prezzo del prodotto non è l’unico fattore “contro” il consumo di frutta e verdura; molti consumatori non hanno il tempo o le competenze per preparare e cucinare i prodotti deperibili.
E aumentare il consumo di frutta e verdura è difficile quando gli Americani mangiano sempre più cibo “to go” (ndr, da portar via, cibo che si mangia camminando), lontano da casa e preparano molti meno piatti tradizionali da soli.

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Ridurre la necessità di lavoro è una delle principali priorità per l’industria, in particolare con la retorica dell’amministrazione Trump e il recente giro di vite sui lavoratori senza documenti.

Il lavoro da solo pesa per la metà dei costi generali della fattoria  e la carenza di manodopera impedisce l’espansione della superficie delle colture speciali in molte regioni.

Gli agricoltori tendono ad essere riluttanti a investire in crescita, irrigazione e ampliamento dei raccolti se c’è incertezza e mancanza di lavoratori che poi svolgano tali lavori.

“I coltivatori e spedizionieri stanno cercando di trovare il modo per meccanizzare, perché se no non sarebbero più in grado di raccogliere i loro prodotti, e stiamo parlando di prodotti delicati,” ha affermato Steve Church, CEO di Church Brothers Farms, uno dei più importanti coltivatori di Salinas.

Il problema più grande che abbiamo qui è il lavoro“, ha aggiunto Church.

Oggi, il governo sta finanziando la ricerca presso la Washington State University e altre università per la progettazione di robot in grado di raccogliere delicatamente le mele e capire dall’aspetto e dall’odore quando il frutto è maturo, un potenziale salto per il tipo di meccanizzazione che finora ha deluso molti dei prodotti industria.

I ricercatori dell’USDA stanno lavorando a un sistema che riduce drasticamente il tempo di selezione sulla frutta.
Il prototipo è un elaborato, la macchina a sei braccia che va in campo con raccoglitori di mele.
Le mele sono trasportate su un nastro trasportatore che utilizza un sistema a infrarossi per rilevare sul posto le imperfezioni e persino il grado della frutta.

Altre ricerche si sta concentrando sul migliorare il sapore.

In Florida, i ricercatori hanno decifrato il codice genetico per rendere migliore il gusto dei pomodori; un’innovazione che potrebbe migliorare la coltivazione di pomodori che negli ultimi anni ha lasciato il frutto insapore e acquoso.

Questi pomodori, che hanno anche più licopene, un importante nutriente e antiossidante, hanno iniziato a essere commercializzati in Florida con il nome di Tasti-Lee.
La società che ha commercializzato la tecnologia dice che sono state quasi venduti 94 milioni di chili di questo pomodoro.

frutta e verdura pomodoro tasti lee

Fare pomodori più gustosi è solo l’inizio.
“Bisogna capire che questo percorso non è attuabile solo ai pomodori, ma è possibile espandere questo modello anche agli agrumi, o peperoni o mele o qualsiasi altra cosa”, ha detto uno scienziato dell’USDA.

Sebbene le “colture speciali” (ndr, cioè frutta e verdura fresca) siano rimaste indietro rispetto ai loro “fratelli” con una shel-life più stabile per gran parte del secolo scorso, le esigenze del settore ortofrutticolo non sono andate del tutto inascoltato nelle sale di Washington.

L’idea che queste colture più piccole meritassero più attenzione ha cominciato a guadagnare un po’ di attenzione e rumors nei primi anni 2000.

Nel 2006, ci fu anche un rinnovato interesse ad investire nella ricerca sulla salute alimentare di frutta e verdura dopo una mortale epidemia di E. coli trovato dentro a degli spinaci confezionati.
3 persone morirono e 276 persone furono ricoverate.

Il disastro alimentò una spinta maggiore verso la sicurezza alimentare passando attraverso la Salinas Valley e il resto del settore ortofrutticolo.
Ha inoltre contribuito alla formazione di una coalizione variegata di coltivatori che cominciò a organizzarsi per chiedere al congresso di Washington di indirizzare una quota maggiore di spesa verso le aziende agricole.
Iniziarono, dunque, a chiedere che fossero investiti più soldi nella sicurezza alimentare e in altri tipi di ricerca.

I produttori di materie prime come latte e cereali furono, dall’altra parte, meno contenti di avere un altro gruppo di produttori in lizza per una fetta della torta federale.

Ma la spinta politica dei Big Produce pagò…

Nel 2008, il disegno di legge agricola (per la prima volta) incluse una sezione dedicata alle colture speciali.
Nacque così un fondo da 72 milioni di dollari per promuovere i vari progetti legati alla “colture speciali”.

Gli agricoltori di frutta e verdura stanno inoltre cominciando ad avere accesso alle stesse politiche di assicurazione sovvenzionate dal governo, di cui già altri godevano da diversi anni prima di loro. Ma la crescita maggiore per le colture di specialità negli ultimi anni è stato in spesa per la ricerca.

L’USDA ora dedica circa 400 milioni di dollari per studiare ogni anno le “colture speciali”, anche se è ancora una frazione modesta dei quasi 3 miliardi di dollari che il governo investe nella ricerca agricola ogni anno.

L’amministrazione Obama e la sua intensa attenzione verso una sana alimentazione ha portato un vantaggio per il settore delle “colture speciali”.
L’esempio più famoso su tutti era l’orto biologico della First Lady Michelle Obama.

L’amministrazione Obama ha sostenuto non solo l’allocazione di  più soldi per i raccolti, ma ha anche promosso il consumo di frutta e verdura nei programmi di alimentazione scolastica che coinvolgono 30 milioni di bambini ogni giorno.

“Se quello che vogliamo è che le persone mangino frutta e verdura, dobbiamo renderle più facile e con un sapore migliore”, ha detto Marion Nestle, professoressa di studi alimentari alla New York University e autore del popolare blog politica alimentare .

“È solo questione di tempo, i prodotti vogliono attenzione.”

 

(fonte e foto: Politico)